Аркадий Степной

Путь безнадежного

Пролог

Ночь уже уступала свои права, небо над рекой посерело, и поблекшие звезды гасли одна за другой. День крестьянина начинается рано, но сегодняшний день особый – праздничный, и деревня, приютившаяся у подножия холма, была погружена в глубокий, спокойный сон. Утреннюю тишину нарушал лишь шепот реки, да время от времени лениво лаяли собаки. Даже пастух, в это время всегда выгонявший за околицу стадо, мирно спал в своей покосившейся лачуге. Не спал только первый на деревне рыбак – старик Жано, он плыл в своей лодчонке по спокойному течению реки, проверяя сети, заброшенные еще со вчерашнего утра. «Праздник на празднике, – возмущался про себя старик, – кушать-то небось нужно каждый день, живот-то выходных небось не признает. А если целыми днями спать, то откуда же еде взяться? Эх, молодежь, им только повод дай – будут дрыхнуть до обеда».

Проплывая мимо холма, на вершине которого стоял деревянный частокол с двумя сторожевыми вышками, старик демонстративно плюнул в его сторону, хотя знал, что в праздничный день дозорные на вышках наверняка тоже спят и никто не увидит его жеста. Ну и пусть, он каждое утро плевал в сторону деревянной крепостцы, выражая тем самым свое презрение к командиру пограничного гарнизона, который, по его мнению, давал грабительски низкую цену за пойманную им рыбу. И то, что его сегодня никто не увидит, вовсе не значило, что он откажется от одной из своих любимых привычек.

Доплыв до места, где он вчера расставил свои сети, старик «встал на якорь», бросив за борт тяжелый камень, привязанный веревкой к лодке, и стал неторопливо вытягивать сеть. Улов оказался весьма неплохим, и, ощущая ладонями приятную тяжесть пойманной рыбы, старый Жано невольно улыбнулся: будет на что купить праздничных сладостей для внуков. Услышав за спиною легкий шелест, он захотел было обернуться, но не успел: длинная эльфийская стрела ударила в спину, пробив насквозь его иссохшее от старости тело. Потемневшими глазами Жано посмотрел на покрытый его кровью наконечник, выскочивший из груди, обернулся и увидел, как на другом берегу эльфийские лучники, закованные в кольчуги, опускают на воду плоты и лодки. Он схватил стрелу за наконечник, чтобы вытащить ее из своего тела, но тут силы покинули его, и с тихим плеском он упал в реку. «Надо бы солдатам крикнуть», – успел подумать старик, прежде чем волны сомкнулись над его головой.

А всего через полчаса тишина праздничного утра взорвалась криками, стонами и плачем. Свист эльфийских стрел перемешался со свистом гномьих топоров. Частокол на холме вспыхнул горячим пламенем, и плач умирающих детей заглушили крики сгорающих заживо солдат.

До самого вечера сновали по реке большие плоты и лодки, перевозя гномов, эльфов и их лошадей. А мимо сожженного частокола на холме, вдоль деревни, из домов которой новые хозяева выбрасывали уже остывшие, окровавленные тела прежних обитателей, все шли и шли, сотня за сотней, вражеские отряды. За вымуштрованными эльфийскими лучниками растянулась на марше тяжелая пехота гномов, а ее обтекала рыцарская конница надменных эльфийских баронов. Запах смерти и горелого мяса пьянил завоевателей не хуже вина. И они шли и ехали мимо мертвых тел жителей деревни, дабы распространить этот пьянящий их запах по всей земле. Доселе мирной земле Глинглока.

На отмель у излучины быстрое течение вынесло тело старика Жано. Любопытная выдра подошла к нему поближе, дабы посмотреть, что же это прибило водой к берегу недалеко от ее жилища. Она обнюхала большую, потемневшую от прожитых лет руку и, испуганно отпрянув, юркнула в воду. Оперение стрелы, торчавшее из спины старика, вздрогнуло, а сильные пальцы сжались, вцепившись в мокрый речной песок.

Глава 1

Заветный меч

Земля затряслась, каменные колонны извивались, словно живые, тяжелые плиты пошли волнами. Кто-то из героев открыл последнюю, пятую печать. Сильвер обернулся на шум – в центре большого зала была выбита дьявольская пентаграмма, над пентаграммой били молнии и облаком сгустилось магическое сияние. Темная тень появилась в центре мерцающего сгустка.

– Дьявол! – закричала Лилия, единственная волшебница в их команде.

Темная тень превратилась в громадного рогатого красного монстра с мощным зубчатым хвостом и горящими глазами – дьявола.

Дьявол встрепенулся, сбрасывая с себя вековой сон, и, не медля ни мгновения, атаковал. Его пасть с двумя рядами устрашающих зубов широко распахнулась и обрушила бушующее пламя на трех варваров, сжимающих в каждой руке по мечу, и на волшебницу со сверкающим посохом. Ярость дьявола была страшна, в кипящем огне плавились даже камни. Волшебница Лилия поспешила телепортироваться от огня подальше, но варвары даже не поморщились: они слишком долго ждали этого момента. Выпив по большой склянке оживляющего зелья, варвары подскочили к красному монстру и враз ударили своими длинными мечами. Лилия в свою очередь принялась с безопасного расстояния расстреливать дьявола ветвистыми молниями и огненными шарами. Дьявол, окруженный со всех сторон закованными в железо варварами, огрызался магическим огнем, бил передними лапами с длинными страшными когтями, наносил жестокие удары покрытым шипами хвостом. Варварам приходилось то и дело отвлекаться от своей жертвы, чтобы выпить магическое зелье из пузатых склянок. Их мечи и магия волшебницы тоже делали свое дело, но запас жизнестойкости у монстра был просто огромен. Кровь струилась из многочисленных ран на его теле, но опытным борцам с демонами стало ясно, что магическое лечебное зелье у них закончится раньше, чем они смогут завалить короля демонов.

Сильвер большим прыжком отпрыгнул подальше от загнутых когтей. Если бы последний удар задел его, он бы уже лежал скомканной грудой железа под ногами дьявола. Выпив последнюю склянку магического зелья и восстановив здоровье, Сильвер бросил взгляд на красную полоску над головой чудовища. Полоска стала заметно короче и уже начала пульсировать багровым цветом, еще один небольшой натиск – и с дьяволом будет покончено. Вот только зелье у него закончилось, но ребята добьют чудовище и без него. В следующую минуту от монстра отпрыгнул Ронин. Доспехи Ронина полыхали зеленым пламенем, а полоска над его головой стремительно таяла. Он пропустил удар ядовитых когтей. Ронин поспешно выпил склянку с зельем, и здоровье тут же восстановилось, а зеленое пламя погасло.

– Ох. Едва успел, – облегченно перевел дыхание Ронин.

– Еще зелье есть? – поинтересовался Сильвер.

– Нет, это было последнее. А у тебя? – посмотрел на него Ронин.

– Я тоже выпил последнюю склянку.

Оба варвара одновременно посмотрели на дьявола. Полоска над его головой почти истощилась, но чудовище еще жило. Оставшийся в одиночестве Десерт остервенело рубился обоими мечами, чередуя различные комбинации ударов. Лилия продолжала разить монстра молниями и фаерболами, но не похоже, чтобы они наносили дьяволу существенный ущерб. Князь Тьмы был наделен хорошим иммунитетом к магии. Удары двуручных мечей Десерта наносили ему куда больший урон, но теперь дьявол получил возможность сосредоточить все свое внимание на одном противнике, и Десерту приходилось туго. Удары обеими руками, хвостом, волны пламени обрушивались на него беспрестанно. Десерт пил магическое зелье, не отрываясь от чудовища, в секундных передышках между ударами мечей.

– Десерт! Сколько у тебя склянок? – крикнул Ронин через весь зал.

– Три, – бросил Десерт сквозь зубы, он не отрывал взгляда от маленькой полоски над головою Дьявола. – Нет, уже две. – Десерту пришлось выпить еще одну склянку. И еще одну. – Осталась последняя, – крикнул он товарищам и тут же пропустил мощнейший удар хвостом. Чтобы не упасть, ему пришлось выпить и последнюю склянку.

– Уходи, – крикнул ему Сильвер.

– Сейчас еще один удар – и все! – азартно ответил Десерт.

Но вместо этого сам пропустил целую серию ударов, жизнь его упала до опасного предела. Дьявол снова замахнулся, Сильвер видел, что у Десерта не хватает энергии для хорошего прыжка и он пытается отбежать от монстра. «Бесполезно», – подумал Сильвер и прыгнул дьяволу за спину.

Слаженный удар двумя мечами, удар в прыжке, снова прыжок и удар обоими мечами одновременно. Дьявол взревел от ярости и обернулся, дав возможность Десерту отбежать подальше.

– Делай портал и уходи! – крикнул ему Сильвер, нанося комбинацию быстрых и коротких ударов.

Из дьявола фонтаном брызнула кровь, Сильверу показалось, что монстр уже готов пасть, он взвился в высоком прыжке, чтобы нанести завершающий удар, и отлетел в сторону, пропустив мощнейший удар хвоста. Здоровье сразу ухнуло за опасную отметку, а зелья больше не было. Трое варваров поспешили отбежать от чудовища подальше. Дьявол повел своей рогатой головой в их сторону, жаркий фаербол, пущенный Лилией, ударил его прямо по носу, но дьявол только фыркнул и направился прямо к волшебнице, огромным прыжком перекрыв сразу больше половины разделявшего их расстояния. Лилия взвизгнула и бросилась наутек, волшебница не варвар, один хороший удар – и останется только изломанное тело на полу. Дьявол, взревев, устремился за ней в погоню. На его пути вырос Ронин, но успел нанести только один удар: взбешенное чудовище выдало комбинацию сокрушительных ударов, и варвар едва успел убраться в сторону. Ситуация тем временем стала критической. Лилия в панике побежала не в ту сторону, и ее занесло в тупик, единственный выход из которого преграждал красный дьявол. Трое варваров, все на последнем издыхании, не могли ей помочь. Дьявол приближался, волшебница ожесточенно била его молниями, но монстр только отмахивался от ее магии. Волшебница в отчаянии металась в каменной ловушке, дьявол зажал ее в угол, напряжение нарастало. Варвары уже готовы были, наплевав на свои жизни, броситься ей на помощь, и вряд ли из этого вышло бы что-нибудь хорошее, когда в голову Сильверу пришла удачная идея.

– Лилия, заморозку!

– Что?!

– Заморозку, кинь в него заморозку! Ну давай же!

Лилия перехватила поудобней посох и бросила в приближающегося дьявола простенькое заклинание первого уровня. Холодный шар, с шипением пролетев по воздуху, ударил дьявола в грудь. Монстр, вылезший из огненной геенны, не боялся огня и молний, но простенькое заклинание холода остановило его на месте, обратив в ледяную статую. Правда, это длилось лишь считаные мгновения. Но и этого хватило. Трое варваров, привыкших действовать сообща, бросились на чудовище, и три одновременных сильных удара поразили дьявола. Монстр оттаял, но не успел и повернуться, как целая лавина отчаянных ударов обрушилась на его истерзанное тело. Издав протяжный животный рев, дьявол воздел передние лапы к небу и под всплеск ослепительных молний опал на землю.

– Есть! – торжествующе взмахнул кулаком Десерт, а Ронин громко хлопнул ладонью по столу.

Из распоротого брюха дьявола выпали доспехи проглоченных им ранее героев. Четыре вещи из этой груды сверкнули золотыми буквами – уникальное и волшебное оружие. Сильвер выхватил одну из золотых вещиц не глядя, оставив другие три для своих товарищей. Так было оговорено заранее: все, что выпадет из дьявола, поделить поровну. Команда доблестных борцов со злом на время превратилась в команду трофейную. Первыми от добычи оторвались варвары, волшебница, как истинная женщина, еще какое-то время копалась в барахле, но вот и она утолила свой интерес и присоединилась к соратникам, презрительно пнув напоследок оставшееся лежать на земле железо.

Они были опытными бойцами, только желторотые новички поднимают с земли все подряд, воинам, завалившим самого Князя Тьмы, нужно только элитное оружие, обладающее уникальными магическими свойствами. В этот раз добыча выпала знатная, еще бы, из самого дьявола. Некоторое время все были заняты инвентаризацией собранного железа. Воины забыли о своих ранах, о пережитом бое и о поверженном теле заклятого врага. Трясущимися руками они перебирали свою добычу, хвастаясь друг перед другом, если добытая вещь того стоила.

Сильвер с замершим от волнения сердцем первым делом осмотрел добычу с золотыми буквами. И не смог сдержать радостного изумления. «Цвейхандер Ужаса» – мечта любого варвара, огромный двуручный меч из прекрасной стали и – что намного важней – с потрясающими магическими свойствами. При каждом ударе меч наносил врагу дополнительный урон огнем, льдом и ядом. Но что было еще важней, меч давал своему владельцу – плюс пять ко всем навыкам. Это значит, что хозяин меча был на пять пунктов быстрей, сильней и ловчее. Хозяин меча мог лучше бегать и дальше прыгать. Об этом мече ходили легенды, но никто из знакомых Сильвера его никогда не находил, он стал первым. Сильвер хотел было уже рассказать другим о своей удаче, но потом решил сделать это не торопясь и с чувством.

– Надо покурить. – Десерт оторвал руки от клавиатуры и, потянувшись, громко хрустнул переплетенными пальцами.

– Согласен.

Ронин оторвался от монитора и покрутил головой, разминая затекшие шейные мышцы. Судя по его лицу, он был доволен добычей и победой над дьяволом.

Оператор компьютерного клуба Света (в виртуальном мире волшебница с красивым прозвищем Лилия) оглядела зал. Школьники увлеченно резались в «Контр-Страйк», подростки постарше были заняты развернувшимися стратегическими баталиями. Никто не ругался и не нарушал порядок.

– Давайте. – Она согласно кивнула и сохранила игру.

Рустам (в виртуальном мире варвар по прозвищу Сильвер) быстро сохранился, сделал сэйвник в укромном месте, куда не смогут добраться другие игроки, и, уже вставая, бросил последний взгляд на экран монитора, на котором застыла заставка игры – «DIABLO-II».

Морозный декабрьский воздух освежил уставших игроков. Мужчины сгребли ладонями снег с деревянной скамейки, стоявшей у входа в компьютерный клуб, Света вынесла сложенное вдвое покрывало. Но сидеть на скамейке никто не захотел. Игроки с удовольствием разминали затекшие ноги и вспоминали особо интересные моменты игры. Володя (в виртуальном мире больше известный под прозвищем Десерт) достал сигареты, угостил Берика (в виртуальности – Ронина) и с удовольствием затянулся сам. Света и Рустам не курили, но кто откажется от обсуждения игры на свежем воздухе? Только не заядлые игроки. Хороший игрок знает, что удовольствие от игры не будет полным без дружеского обсуждения всех ее нюансов.

Читать легальную копию книги